¿Por qué las flores huelen, y por qué huelen las plantas, también?

El aroma exquisito de las flores no sólo atrae a los amantes, sino que también cumple un papel biológico crucial: para atraer a los animales polinizadores. "Las plantas requieren atraer a insectos, murciélagos y colibríes para transferir el polen y crear semillas fértiles", dice Hugh Iltis, profesor emérito de botánica en la Universidad de Wisconsin-Madison.
La polinización es la transferencia de polen (el equivalente a la planta de los espermatozoides) a los óvulos. Algunas de las plantas dependen del viento o la gravedad, pero muchas requieren de los animales para el transporte. El aroma de la flor alerta a los polinizadores de que la planta está lista para ser polinizada, y cuando los animales llegan para recoger el polen o el néctar, el polen se transfiere.
"Tanto plantas como polinizadores a menudo presentan una larga historia de evolución mutua", añade Iltis. Cuando Charles Darwin vio una flor con un tubo de un pie de largo durante la década de 1800, predijo la existencia de una polilla con una "lengua" igualmente larga que podría llegar a la parte femenina en el fondo del tubo. ¡Esta polilla fue descubierta un siglo después!

Las plantas también producen olores que repelen
Los olores apimentados, aceitosos o agudos que se producen cuando se aplasta una hoja o un tallo juegan un papel defensivo, dice Iltis. Estos olores provienen de sustancias químicas que suelen ser tóxicos para los animales. Esto evita que algunas plantas sean el alimento de cualquier animal.